Sweetwater 311

Public Information Site for Sweetwater County, WY

By Andrew Graham and Katie Klingsporn, Wyofile.com

As medical professionals around the state prepare hospitals for a surge of patients they hope won’t arrive, many say COVID-19 has spread here well beyond what the official numbers indicate and that without adequate testing they’re planning in the dark. 

Doctors last week called testing capacity “poor” and “limited.” Some worry the limited screening creates a false sense of security about the virus’s spread in Wyoming that could hurt efforts to limit social contact and stop COVID-19’s spread. 

Officials in Fremont County estimated hundreds of people there have contacted health providers with symptoms indicating they have the disease. Doctors in Laramie and Rock Springs told WyoFile they also believe COVID-19 instances in their communities are much more widespread than DOH’s test numbers indicate.

State officials share that concern. 

“In an ideal situation we’d be able to test everyone with symptoms of COVID-19,” Gov. Mark Gordon said Monday. But the state doesn’t currently have that capability, he said, nor does any other state. 

Wyoming doesn’t have the capabilities to stave off a surge in hospital needs for long, either, one doctor said at Gordon’s Monday press conference.

“If we wait until people start to show up in our emergency rooms gasping for breath we have waited too long,” said Casper doctor David Wheeler. “If we do not act now it is certain that we will use up all of the available resources for healthcare in our state in just a matter of weeks.” 

Wyoming is limited in hospital space but also its medical workforce, Wheeler said. “When our doctors and nurses start falling ill, and this will happen, there will be no backup.” 

Fremont

In Fremont County, where the virus hit hard, tests have confirmed 24 cases of COVID-19. Eight patients with the disease are currently hospitalized there, Fremont County Incident Management Team Public Information Officer Mike Jones said. Sixteen COVID-19 patients have been hospitalized in Wyoming since the crisis began, state officials said on Monday.

But the numbers don’t accurately reflect the scale of the problem, Fremont County Public Health Officer Dr. Brian Gee said during a Friday press call. Using numbers from health providers around Fremont County, Gee said around 200-300 people had contacted doctors with illness symptoms “suggestive of COVID-19.” 

In a press release issued on Friday, Fremont County officials said more than 400 people in the county had been asked to self-isolate.

A transport vial for a swab for potential COVID-19 exposure. (Brent Blue)

At the same time, flu’s prevalence in the community is declining, Gee said. “The primary virus in our communities right now is this COVID virus,” Gee said. 

Many people with COVID-19 recover at home. Public health officials’ worry is that the number of people who get sick enough to require hospitalization will overwhelm hospitals’ capacity to care for them.

The current testing regime “does not let us understand if there are any seriously ill patients with this disease,” Gee said. “This is potentially problematic because it does not truly express what is going on in our community and our state.” 

State officials are ramping up efforts to increase testing capabilities. A private doctor in Jackson is also trying a workaround, WyoFile reported last week.  

Gee hoped firmer messaging, like the estimate of 400 cases health professionals in Fremont County put together, will encourage people to follow recommendations and orders for social isolation, he told WyoFile in an interview. “I think it’s harder for people to grasp [the extent of the problem] when you don’t have a bunch of positive test cases,” he said. 

Sweetwater

Sweetwater County had its first confirmed positive test on March 24. As of Monday morning, the number for Sweetwater County remained at one, according to the Department of Health. But doctors in Rock Springs were gearing up for an onslaught nonetheless. 

“We’re pretty convinced there are more cases out there,” Kim White, the head of Sweetwater County’s COVID-19 incident command team, said. “I don’t think we even have a clue of how many people here actually have it.”

White described taking a phone call on a COVID-19 hotline her hospital, like many around the state, has set up to field questions from people worried they have the virus. 

The patient “had symptoms similar to COVID, it got better, than worse again,” White said. “I could hear he was wheezing on the phone … as an ER nurse by trade, it kind of scared me.” 

But Rock Spring’s Sweetwater Memorial Hospital has not seen an influx of patients from the disease, White said. “We are braced” for one, she said. When it comes to contagious diseases, it’s typical that Rock Springs will see a wave of illnesses around two to four weeks after Salt Lake City, the metropolis 190 west miles down the highway. As of Monday afternoon, the Salt Lake area — population of around 1.3 million — had 360 confirmed cases and had suffered 2 deaths according to the Johns Hopkins Coronavirus Resource Center.

It is difficult to assess how many cases of COVID-19 there might be in Rock Springs, Dr. Melinda Poyer, Sweetwater Memorial Hospital’s chief medical officer, said. The hospital and its hotline (Sweetwater Memorial also has a special clinic set up to receive patients) have seen a “reasonable flow” of patients, Poyer said. In Fremont County, “they are in the middle of a very challenging situation,” she said. In Sweetwater County, “we are monitoring,” she said. 

Poyer is hopeful the Rock Springs community follows guidelines from public officials for social isolation. “I have tremendous confidence that our community is listening and I believe that will matter,” she said. 

The community needs to stay focused on avoiding the worst case scenario, White said, referencing scenes that are playing out in hospitals in New York City and other overwhelmed areas. In those places, relatives have not been allowed to visit patients on their deathbeds and hospital staff have been forced to make brutal decisions. Wyoming is not immune to such scenes if the virus takes hold, White said. 

People are “not going to be there with their loved ones should they die from this,” White said. “Things that people don’t think of on a regular basis and don’t want to think about are things that we could potentially be facing.” 

Albany 

There has been one confirmed case of COVID-19 in Albany County, and the patient is recovering. A doctor at Ivinson Memorial Hospital said on Friday that the facility was not seeing an influx of COVID-19 patients. 

“We’re still on the preventative side, we’re trying to reduce exposure and gather up supplies,” Dr. John Byers, a medical director at Ivinson and member of its COVID-19 response team, said. Still, a COVID-19 hotline set up by that hospital was seeing around 70 calls a day, Byers said. It’s difficult to sort out if the symptoms people describe are from the regular flu or COVID-19, he said. 

“It’s hard to interpret because we’re just not seeing a massive influx of patients with respiratory illness,” he said. He urged against treating low numbers of confirmed cases as a sign that all is well in Albany County, however. 

“You look at the numbers and it’s easy to get carried away,” he said, but “it seems like the calm before the storm.” 

A man leaves the Ivinson Memorial Hospital through the patient entrance the afternoon of March 30. (Andrew Graham/WyoFile)

A different Laramie doctor said she’d seen patients with symptoms correlated to COVID-19 a week ago but was unable to get them tested. Between March 18 and 24, Dr. Tracey Haas saw 17 patients whose symptoms qualified them as “suspected” COVID-19 cases at the clinic where she works, she wrote to WyoFile last week. She sent the three most severe cases to get tests at Ivinson Memorial Hospital and Stitches Urgent Care, a separate clinic.   

“All three were more severe and/or had clearly exposed many through their job/school,” Haas wrote. None of the three were given tests at the other medical providers, she wrote. She believes the virus has been circulating in Laramie since the end of February “at a minimum,” she wrote. “The good news, those I am seeing are getting better… I’m just unsure how many each has exposed.” 

Haas stopped trying to get her patients tested, she said. The tests, she believed, were too hard to get and the results have come back too slowly to be helpful in tracking the virus. 

“Relying on identifying positive cases through early testing – well, that would have been ideal, but that ship has sailed,” Haas wrote. People who have spread the virus might recover without ever getting a test. “This leaves newly infected people (and those of us trying to stop viral spread) to guess how and where they were exposed,” she wrote. “The cat is out of the bag, so to speak.” 

Preparing

Across the different hospitals, health workers are preparing for the disease by planning what beds to use for COVID-19 patients if they begin to show up. Ivinson Memorial is listed as a 99-bed hospital, Byers, the doctor there, said: “We don’t normally use the full 99 beds so we’re converting rooms that normally would have other purposes back into inpatient-capable beds.”

Sweetwater Memorial was making similar preparations. “We have determined different areas within the hospital where COVID patients would be treated… first here, then there,” White said.

And incident teams at the hospitals were desperately trying to stock up as much protective equipment for health workers as they could. “We are no different than anywhere else in the nation right now,” Poyer, also at Sweetwater Memorial, said. Though there is no wave of COVID-19 patients, doctors and nurses are already “actively conserving personal protective equipment,” she said. 

Emergency workers at St. John’s Health in Jackson rehearse a response to a suspected COVID-19 inciident. (Angus M. Thuermer, Jr.)

A nationwide shortage of proper masks, gloves and other protective equipment has left health workers at personal risk. Increasing numbers of doctors and nurses are getting COVID-19 in New York, and health care workers in heavy hit countries like China, Italy and Spain have fallen sick as well. 

“I know how physically demanding it will be and emotionally demanding it will be if we end up like a lot of the other hospitals,” White said. “That concerns me for [frontline health workers] but I also know that we have very resilient staff.” 

Hospitals in Wyoming are reaching out to both community members and officials in an effort to stockpile supplies before they might need them. 

The state recently received a shipment of supplies from the Strategic National Stockpile, a national supply of medical supplies, the director of Wyoming Homeland Security Lynn Budd said at a press conference last week. The state received 27,100 N95 masks, 34,450 surgical masks, 24,400 gloves, 1,728 face shields and 3,215 isolation gowns, she wrote to WyoFile. Supplies were then distributed to county and tribal health officials, and from there to hospitals, Budd wrote.

A second shipment of supplies from the national stockpile arrived this week, officials said on Monday. The state is still trying to secure more ventilators, the equipment used to help severe patients breathe, State Health Officer Alexia Harrist said. 

Sweetwater Memorial got 800 of the first shipment’s N95 masks, which the Center for Disease Control and Prevention recommends as most effective at preventing contagion, White said. “We were ever so thankful for that,” she said. “It gives us a good stash but … that may last a week, maybe two. It really depends on how many patients we get.”

WyoFile is an independent nonprofit news organization focused on Wyoming people, places and policy.

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A medida que los profesionales médicos de todo el estado preparan hospitales para una oleada de pacientes que esperan que no lleguen, muchos dicen que COVID-19 se ha extendido aquí mucho más allá de lo que indican las cifras oficiales y que sin una prueba adecuada están planeando en la oscuridad.

Los médicos la semana pasada calificaron la capacidad de prueba como "pobre" y "limitada". Algunos temen que la detección limitada cree una falsa sensación de seguridad sobre la propagación del virus en Wyoming que podría perjudicar los esfuerzos para limitar el contacto social y detener la propagación de COVID-19.

Las autoridades del condado de Fremont estimaron que cientos de personas se han contactado con proveedores de salud con síntomas que indican que tienen la enfermedad. Los médicos en Laramie y Rock Springs le dijeron a WyoFile que también creen que las instancias de COVID-19 en sus comunidades están mucho más extendidas de lo que indican los números de prueba del DOH.

Los funcionarios estatales comparten esa preocupación.

"En una situación ideal, podríamos evaluar a todas las personas con síntomas de COVID-19", dijo el gobernador Mark Gordon el lunes. Pero el estado actualmente no tiene esa capacidad, dijo, ni ningún otro estado.

Wyoming tampoco tiene la capacidad de evitar un aumento repentino de las necesidades hospitalarias, dijo un médico en la conferencia de prensa del lunes de Gordon.

"Si esperamos hasta que la gente comience a aparecer en nuestras salas de emergencia sin aliento, hemos esperado demasiado", dijo el médico de Casper, David Wheeler. "Si no actuamos ahora, es seguro que utilizaremos todos los recursos disponibles para la atención médica en nuestro estado en cuestión de semanas".

Wyoming tiene un espacio hospitalario limitado pero también su fuerza laboral médica, dijo Wheeler. "Cuando nuestros médicos y enfermeras comiencen a enfermarse, y esto sucederá, no habrá respaldo".

Fremont

En el condado de Fremont, donde el virus golpeó fuertemente, las pruebas han confirmado 24 casos de COVID-19. Ocho pacientes con la enfermedad están actualmente hospitalizados allí, dijo el responsable de información pública del equipo de gestión de incidentes del condado de Fremont, Mike Jones. Dieciséis pacientes de COVID-19 han sido hospitalizados en Wyoming desde que comenzó la crisis, dijeron el lunes funcionarios estatales.

Pero los números no reflejan con precisión la escala del problema, dijo el oficial de salud pública del condado de Fremont, Dr. Brian Gee, durante una llamada de prensa del viernes. Utilizando números de proveedores de salud del condado de Fremont, Gee dijo que entre 200 y 300 personas se habían contactado con médicos con síntomas de enfermedad "sugestivos de COVID-19".

En un comunicado de prensa emitido el viernes, los funcionarios del condado de Fremont dijeron que se había pedido que más de 400 personas en el condado se autoaislaran.

Un vial de transporte para un hisopo para exposición potencial a COVID-19. (Azul Brent)
Al mismo tiempo, la prevalencia de la gripe en la comunidad está disminuyendo, dijo Gee. "El virus primario en nuestras comunidades en este momento es este virus COVID", dijo Gee.

Muchas personas con COVID-19 se recuperan en casa. La preocupación de los funcionarios de salud pública es que la cantidad de personas que se enferman lo suficiente como para requerir hospitalización abrumará la capacidad de los hospitales para atenderlos.

El régimen de pruebas actual "no nos permite entender si hay pacientes gravemente enfermos con esta enfermedad", dijo Gee. "Esto es potencialmente problemático porque no expresa realmente lo que está sucediendo en nuestra comunidad y nuestro estado".

Los funcionarios estatales están aumentando los esfuerzos para aumentar las capacidades de prueba. Un médico privado en Jackson también está intentando una solución, informó WyoFile la semana pasada.

Gee esperaba que mensajes más firmes, como la estimación de 400 casos reunidos por profesionales de la salud en el condado de Fremont, alentarán a las personas a seguir las recomendaciones y órdenes de aislamiento social, dijo a WyoFile en una entrevista. "Creo que es más difícil para las personas comprender [el alcance del problema] cuando no se tienen muchos casos de pruebas positivas", dijo.

Agua dulce

El 24 de marzo, el condado de Sweetwater tuvo su primera prueba positiva confirmada. A partir del lunes por la mañana, el número del condado de Sweetwater se mantuvo en uno, según el Departamento de Salud. Pero los doctores en Rock Springs se estaban preparando para un ataque.

"Estamos bastante convencidos de que hay más casos por ahí", dijo Kim White, jefe del equipo de comando de incidentes COVID-19 del condado de Sweetwater. "No creo que tengamos ni idea de cuántas personas aquí realmente lo tienen".

White describió que recibió una llamada telefónica en una línea directa de COVID-19 que su hospital, como muchos en todo el estado, ha configurado para responder las preguntas de personas preocupadas de tener el virus.

El paciente "tenía síntomas similares a COVID, mejoró, que empeoró nuevamente", dijo White. "Pude escuchar que estaba jadeando por teléfono ... como enfermero de urgencias, me asustó".

Pero el Hospital Sweetwater Memorial de Rock Spring no ha visto una afluencia de pacientes de la enfermedad, dijo White. "Estamos preparados" para uno, dijo ella. Cuando se trata de enfermedades contagiosas, es típico que Rock Springs vea una ola de enfermedades alrededor de dos a cuatro semanas después de Salt Lake City, la metrópoli 190 millas al oeste de la carretera. Hasta el lunes por la tarde, el área de Salt Lake, con una población de alrededor de 1.3 millones, tenía 360 casos confirmados y había sufrido 2 muertes según el Centro de Recursos de Coronavirus Johns Hopkins.

Es difícil evaluar cuántos casos de COVID-19 podría haber en Rock Springs, dijo la Dra. Melinda Poyer, directora médica del Hospital Sweetwater Memorial. El hospital y su línea directa (Sweetwater Memorial también tiene una clínica especial establecida para recibir pacientes) han visto un "flujo razonable" de pacientes, dijo Poyer. En el condado de Fremont, "están en medio de una situación muy difícil", dijo. En el condado de Sweetwater, "estamos monitoreando", dijo.

Poyer tiene la esperanza de que la comunidad de Rock Springs siga las pautas de los funcionarios públicos para el aislamiento social. "Tengo una gran confianza en que nuestra comunidad está escuchando y creo que eso importará", dijo.

La comunidad necesita mantenerse enfocada en evitar el peor de los casos, dijo White, haciendo referencia a escenas que se desarrollan en hospitales de la ciudad de Nueva York y otras áreas abrumadas. En esos lugares, a los familiares no se les ha permitido visitar a los pacientes en sus camas de muerte y el personal del hospital se ha visto obligado a tomar decisiones brutales. Wyoming no es inmune a tales escenas si el virus se apodera, dijo White.

La gente "no va a estar allí con sus seres queridos si mueren por esto", dijo White. "Las cosas en las que las personas no piensan regularmente y en las que no quieren pensar son cosas que podríamos estar enfrentando".

Albany

Ha habido un caso confirmado de COVID-19 en el condado de Albany, y el paciente se está recuperando. Un médico del Ivinson Memorial Hospital dijo el viernes que el centro no estaba viendo una afluencia de pacientes con COVID-19.

"Todavía estamos en el lado preventivo, estamos tratando de reducir la exposición y reunir suministros", dijo el Dr. John Byers, director médico de Ivinson y miembro de su equipo de respuesta COVID-19. Aún así, una línea directa de COVID-19 establecida por ese hospital atendía alrededor de 70 llamadas al día, dijo Byers. Es difícil determinar si los síntomas que las personas describen son de la gripe común o COVID-19, dijo.

"Es difícil de interpretar porque simplemente no estamos viendo una afluencia masiva de pacientes con enfermedades respiratorias", dijo. Sin embargo, instó a no tratar el bajo número de casos confirmados como una señal de que todo está bien en el condado de Albany.

"Uno mira los números y es fácil dejarse llevar", dijo, pero "parece la calma antes de la tormenta".

Un hombre sale del Hospital Ivinson Memorial por la entrada del paciente la tarde del 30 de marzo (Andrew Graham / WyoFile)
Un médico diferente de Laramie dijo que había visto pacientes con síntomas correlacionados con COVID-19 hace una semana, pero que no pudo hacerse la prueba. Entre el 18 y el 24 de marzo, la Dra. Tracey Haas vio a 17 pacientes cuyos síntomas los calificaron como casos "sospechosos" de COVID-19 en la clínica donde trabaja, escribió a WyoFile la semana pasada. Envió los tres casos más severos para hacerse pruebas en el Hospital Ivinson Memorial y Stitches Urgent Care, una clínica separada.

"Los tres fueron más severos y / o habían expuesto claramente a muchos a través de su trabajo / escuela", escribió Haas. A ninguno de los tres se les hicieron pruebas en los otros proveedores médicos, escribió. Ella cree que el virus ha estado circulando en Laramie desde finales de febrero "como mínimo", escribió. "La buena noticia es que los que estoy viendo están mejorando ... No estoy seguro de cuántos han expuesto".

Haas dejó de intentar que sus pacientes fueran examinados, dijo. Ella creía que las pruebas eran demasiado difíciles de realizar y los resultados han regresado demasiado lentamente para ser útiles para rastrear el virus.

"Confiar en la identificación de casos positivos a través de pruebas tempranas, bueno, eso habría sido ideal, pero ese barco ha navegado", escribió Haas. Las personas que han propagado el virus pueden recuperarse sin hacerse una prueba. "Esto deja a las personas recién infectadas (y a las que tratamos de detener la propagación viral) a adivinar cómo y dónde estuvieron expuestas", escribió. "El gato está fuera de la bolsa, por así decirlo".

Preparando

En los diferentes hospitales, los trabajadores de salud se están preparando para la enfermedad al planificar qué camas usar para los pacientes con COVID-19 si comienzan a aparecer. Ivinson Memorial está catalogado como un hospital de 99 camas, Byers, el médico allí, dijo: "Normalmente no usamos las 99 camas completas, por lo que estamos convirtiendo las habitaciones que normalmente tendrían otros fines en camas aptas para pacientes hospitalizados".

Sweetwater Memorial estaba haciendo preparativos similares. "Hemos determinado diferentes áreas dentro del hospital donde los pacientes con COVID serían tratados ... primero aquí, luego allá", dijo White.

Y los equipos de incidentes en los hospitales estaban tratando desesperadamente de almacenar tanto equipo de protección para los trabajadores de salud como pudieran. "No somos diferentes a ningún otro lugar de la nación en este momento", dijo Poyer, también en Sweetwater Memorial. Aunque no hay una ola de pacientes con COVID-19, los médicos y las enfermeras ya están "conservando activamente el equipo de protección personal", dijo.

Los trabajadores de emergencia de St. John’s Health en Jackson ensayan una respuesta a un presunto incidente del COVID-19. (Angus M. Thuermer, Jr.)

Una escasez nacional de máscaras adecuadas 

, guantes y otro equipo de protección ha dejado a los trabajadores de salud en riesgo personal. Un número cada vez mayor de médicos y enfermeras reciben COVID-19 en Nueva York, y los trabajadores de la salud en países muy afectados como China, Italia y España también se han enfermado.

"Sé lo físicamente exigente que será y emocionalmente exigente si terminamos como muchos de los otros hospitales", dijo White. “Eso me preocupa a [los trabajadores de salud de primera línea] pero también sé que tenemos personal muy resistente”.

Los hospitales en Wyoming se están acercando tanto a los miembros de la comunidad como a los funcionarios en un esfuerzo por acumular suministros antes de que puedan necesitarlos.

El estado recibió recientemente un envío de suministros de la Reserva Nacional Estratégica, un suministro nacional de suministros médicos, dijo la directora de Wyoming Homeland Security, Lynn Budd, en una conferencia de prensa la semana pasada. El estado recibió 27.100 máscaras N95, 34.450 máscaras quirúrgicas, 24.400 guantes, 1.728 protectores faciales y 3.215 batas de aislamiento, escribió a WyoFile. Luego se distribuyeron suministros a los funcionarios de salud de los condados y tribus, y de allí a los hospitales, escribió Budd.

Esta semana llegó un segundo envío de suministros de la reserva nacional, dijeron funcionarios el lunes. El estado todavía está tratando de asegurar más ventiladores, el equipo utilizado para ayudar a los pacientes severos a respirar, dijo la oficial de salud estatal Alexia Harrist.

Sweetwater Memorial obtuvo 800 de las máscaras N95 del primer envío, que el Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades recomienda como las más efectivas para prevenir el contagio, dijo White. "Siempre estuvimos muy agradecidos por eso", dijo. "Nos da un buen escondite pero ... eso puede durar una semana, tal vez dos. Realmente depende de cuántos pacientes tengamos ”.

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